1,522마일의 아름다운 도로

A 1,552 Mile Scenic Route
A 1,552 Mile Scenic Route

1942년 11월 21일
알래스카의 알칸 고속도로 개통


미국에서 달려 본 고속도로 중에서 특별히 기억에 남는 고속도로가 있나요? 아마 알칸 고속도로를 달려 보았다면 반드시 기억에 남았을 거예요. 그 전날 영하 35도의 추운 날씨에 축제를 벌인 후인 1942년 11월 21일은 알래스카-캐나다(알칸) 고속도로가 처음으로 하루 종일 온전히 개통된 날이었습니다. 황무지를 가로지르는 1,522마일의 도로인 이 중요한 군 육상 보급로는 브리티시 컬럼비아의 도슨 크리크(Dawson Creek)와 알래스카의 페어뱅스(Fairbanks)를 연결했습니다. 알래스카를 통해 일본이 침략할 지 모른다는 생각 때문에 이 도로를 건설하는 것이 제2차 세계대전에서 시급한 과업이 되었습니다. 이 알칸 고속도로를 통해 병력, 식량, 보급품 등을 알래스카의 전략 지점으로 신속하게 수송할 수 있게 되었습니다. 이 도로를 건설하는 데 시간이 얼마나 걸렸을까요?

일본이 근처의 알류산 열도를 침공했을 때, 고속도로의 건설은 더욱 시급해졌습니다. 1만 명 이상의 미군이 캐나다 군과 독립 건설업체와 함께 이 엄청난 토목 공사를 8개월 약간 넘는 기간에 완공했습니다. 알칸 고속도로 공사에 참여한 부대 중에는 육군 블랙 공병대(Black Corps of Engineers)의 4개 부대가 포함되어 있었습니다. 이 공사에 참여한 장병들은 모두 극한 상황 속에서 일했습니다. 여름에는 더위 속에서 모기와 파리가 들끓었고, 겨울에는 몇 주 동안 영하 40도 가까운, 뼛속까지 얼어 붙는 추위 속에서 일해야 했습니다. 시카니 치프 강 다리(Sikanni Chief River Bridge)를 놓을 때에는, 가슴까지 차오르는 얼음장 같은 물 속에 들어가 교각을 놓아야 했습니다. 일부 병사들은 정신을 잃지 않기 위해 노래를 부르기도 했습니다. 주로 남부 출신인 일부 아프리카 계 미국인 병사들은 <Steel-Driving Song> 같은 옛날 노동요를 부르기도 했습니다.

병사들 외에도 2천여 명의 민간인들이 알칸 고속도로 건설에 참여했습니다. 이 공사의 인부를 모집하는 광고는 이랬습니다. “소풍 가는 게 아닙니다! 이 공사의 작업환경과 생활환경은 미국이나 외국 땅에서 이루어진 그 어떤 공사 보다 열악합니다…” 그래도, 자원하는 인부들이 몰려 들었습니다. 이 고속도로 건설 공사에 참여한 사람들은 알칸 고속도로를 ‘그 도로’(The Road)라고 부르는데, ‘그 도로’는 현재까지도 알래스카와 ‘아래 쪽 48개 주’를 연결하는 주된 도로입니다. 차로 이 고속도로를 달리는 것은 상당히 힘든 일이지만, 장엄한 경관을 볼 수 있는 여행이기도 합니다. 이 고속도로를 달려 보았다면, 1888년의 알래스카 여행 가이드의 내용에 동의할 거예요. “원더랜드 여행은 가장 아름다운 경험으로 생명이 끝날 때까지 남을 것이다.”