편지에 담긴 실마리

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1732년 2월 22일
조지 워싱턴 출생


미국인들은 ‘대통령의 날’(President’s Day)에 조지 워싱턴의 생일과 에이브러햄 링컨의 생일을 함께 기념합니다. 그러나, 대통령의 날은 워싱턴의 실제 생일 직전의 월요일로 되어 있습니다.

조지 워싱턴이 살았던 때가 아주 오래 전인데, 어떻게 생일을 정확하게 알 수 있을까요? 워싱턴이 오늘날 우리가 사용하는 달력이 나오기 20년 전에 태어났다는 점을 생각하면, 생일을 알기가 생각처럼 쉽지만은 않습니다. 그러나, 다행히 누군가 편지 속에 실마리를 남겼습니다.

조지 워싱턴의 생일에 대한 실마리는 워싱턴의 비서이자 친한 친구였던 토비어스 리어(Tobias Lear)가 1790년에 쓴 편지에서 발견되었습니다. 리어는 대통령의 생일이 ‘옛 달력’(Old Style)으로 2월 11일이라고 썼습니다. ‘옛 달력’은 워싱턴이 태어날 당시 사용되었던 율리우스력을 말합니다. 1752년에 율리우스력이 현재의 그레고리력으로 ‘수정’되었을 때, 워싱턴의 생년월일은 1731년 2월 11일에서 1732년 2월 22일로 바뀌었습니다.

리어가 쓴 것과 같은 편지는 18세기 미국에서 중요한 통신 수단이었습니다. 편지가 너무 중요했기 때문에 주고 받은 편지를 책으로 묶은 편지책을 보관하는 경우도 있었습니다. 여러분의 편지와 이-메일을 후세 사람들이 본다면, 21세기에 대해 어떤 실마리와 정보를 얻을 수 있을까요?