청소년과 가족 생활

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가족의 일원이 된다는 것은 세계적으로 거의 모두가 누리는 인연이지만 가족의 형태는 나라별로 다르다. 미국에는 다양한 가족 형태가 존재하지만 부모와 아이들로 이루어진 전통적인 미국 가족의 구조는 새로운 세기에도 상당 부분 지속되고 있다. 그러나 지난 몇 십 년 간 미국 사회에서는 과학의 발전에서 일터의 구조까지 많은 이유로 가족 구조와 일상 생활이 여러 측면에서 진화해 나가고 있다. 편모 또는 편부 가정, 입양 가정, 양부모 운동, 전업 남편, 조부모가 아이를 기르는 가정 등은 복잡한 모자이크를 이루는 몇 가지 단면에 불과하다.

미국에서 청소년으로 살아간다는 것은 어떤 것인가?

전형적인 미국의 아동은 하루 6시간, 1주일에 5일, 1년에 180일을 학교에서 보낸다. 일반적으로 만 4세 이하부터 유아원이나 보육 학교에 다니고 만 5세부터 유치원에 다닌다. 학교는 미국의 아동에게 학문 교육 이상의 것을 제공한다. 80 퍼센트 이상의 학생이 스포츠, 학교 신문, 연기 클럽, 토론 팀, 합창단, 밴드와 같은 과외 활동에 참여한다.

미국의 아이들은 주로 텔레비전을 보거나 음악을 듣거나 컴퓨터 게임을 하면서 레저 시간을 보내지만 방과 후에 아르바이트를 하는 아이들도 많다. 최근의 여론 조사에 따르면 조사에 참여한 십대 청소년 10명 중 9명이 아르바이트를 하고 있거나 하고 싶다고 응답했다. 아동 노동법은 16세 미만의 아동이 할 수 있는 일의 종류를 제한하고 있다. 많은 청소년이 주말 또는 방과 후에 패스트푸드점, 이웃 아이 돌보기, 배달, 점원 등의 일을 파트 타임으로 하고 있다. 그 밖에 커뮤니티 서비스 단체에 참여하거나 교회 및 종교 단체 활동을 활발하게 하는 청소년도 많다. 일부는 민권, 공예, 미술, 캠핑, 기타 야외 활동을 배울 수 있는 걸 스카우트나 보이 스카우트와 같은 청소년 단체에 가입해 있다. 수천 명의 청소년들이 노인, 장애인, 환자를 돌보거나 환경을 정비하는 등의 봉사 활동에 참여하고 있다.

오늘날 미국 청소년의 생활은 심각한 문제가 발생할 가능성이 거의 없지만 여전히 다양한 스트레스에 시달리고 있다. 친구들의 집단 행동에 대한 또래압력(peer pressure), 변화하는 가정 환경, 잦은 이사, 실직, 학교에서의 문제 등은 알코올이나 약물 남용, 등교 거부, 가출, 십대 임신, 미성년 범죄 등으로 이어질 수 있다.