이민자의 나라

"From the Old to the New World" shows German emigrants boarding a steamer in Hamburg and arriving in New York.
"From the Old to the New World" shows German emigrants boarding a steamer in Hamburg and arriving in New York.

황금의 문

미국 역사 상 최초의 유럽 이민자들은 영국과 네덜란드 출신이었다. 이후 풍부한 경제적 기회와 종교 및 정치적 자유에 대한 소문에 이끌린 이민자들이 여러 나라에서 미국으로 몰려들기 시작했으며 1892년에서 1924년 사이에는 그 수가 최고조에 이르렀다. 19세기 후반 미국 정부는 엘리스 섬에 특별 입국항을 설치했는데 이곳은 1892년부터 1954년까지 운영되다가 지금은 국립자유의 여신상의 일부로 보존되어 있다. 프랑스가 미국 독립 100주년을 기념하여 1886년에 기증한 자유의 여신상은 엘리스 섬 근처에 위치한 뉴욕 항의 한 섬에 세워져 있다. 미국은 1820년부터 1979년까지 4천 9백만 명 이상의 이민자를 받아 들였다.

이민자들에 대한 제약

1924년, 미국으로의 이민자 수를 국가별로 제한하는 첫 번째 법안이 통과되었다. 이민자 수의 제한은 미국에 이미 거주하고 있는 해당 국가 출신자의 수를 기준으로 산정되었다. 1965년에는 이민 신청 순서에 따라 이민 쿼터가 정해졌으며 국가별 쿼터 대신 대륙별 쿼터를 적용하기 시작했다. 미국 시민의 친척과 특정한 직업 기술을 갖춘 이민자들에게 우선권이 주어졌다. 1978년 미 의회는 대륙별 쿼터를 폐지하고 전세계적인 상한선을 정했다. 미국은 세계에서 이민자를 가장 많이 수용하는 나라로 1998년 현재 인구 중 외국 태생은 전체 인구의 9.3%인 2천 520만 명에 이르렀다. 1990년에 수정된 이민법에서는 매년 675,000명의 이민자를 수용하되 특정 부류의 사람들은 예외로 하는 유연한 형태의 제약을 적용하고 있다. 이 수정 이민법은 수준 높은 숙련 노동자와 전문 인력을 미국으로 끌어 들이고 최근 몇 년 간 이민자의 수가 비교적 적었던 나라들로부터 이민자를 받아들이고자 하는 것이다.

불법 이민자들

미 이민귀화국(INS)에 따르면 미국에는 허가 없이 체류 중인 사람이 약 5백만에 이르며 그 수가 매 년 약 275,00명씩 증가하고 있다고 한다. 미국 토박이들과 합법적인 이민자들은 불법 이민의 문제를 심각하게 받아들이고 있다. 많은 사람들은 불법 이민자(또는 “불법 체류자”)들이 시민들, 특히 청년층과 소수 민족의 일자리를 빼앗고 있다고 생각한다. 나아가 불법 체류자는 세금으로 운영되는 사회 복지 서비스에 큰 부담이 될 수 있다.

1986년 미 의회는 불법 체류자 문제를 해결하기 위해 이민법을 수정하였다. 미국에서 1982년부터 거주해 온 대부분의 이민자들에게는 평생 미국에서 거주할 수 있는 경로인 합법적 거주지 신청 자격이 주어졌다. 1990년에는 900,000여 명이 합법적 지위를 취득하기 위한 방편으로 이 법을 활용하였다. 수정된 이민법은 불법 이민을 근절하기 위한 강경한 조치들을 적용하고 의도적으로 불법 체류자를 고용한 사업체에 벌금을 부과하는 등의 내용으로 구성되어 있다.
‣유산

지속적인 이민 유입은 미국이라는 나라의 독특한 성격에 깊은 영향을 미쳤다. 자신의 모국을 떠나 새로운 나라에서 살아가기 위해서는 용기와 융통성이 필요하다. 미국인들은 위험을 감수하고 새로운 일을 시도하려는 성향과 독립성과 낙관주의로 알려져 있다. 미국에서 조상 대대로 살아온 기간이 길수록 물질적 풍요와 정치적 자유를 당연시하는 성향이 강하며 이민자들은 그러한 특권의 중요성을 가까이서 보고 느낄 수 있다.

이민자들은 자국의 문화를 통해 미국 사회를 더욱 풍요롭게 하기도 한다. 오늘날 상당수의 미국 흑인들은 크리스마스와 아프리카의 의식에서 유래한 축제인 크완자(Kwanzaa)를 모두 기념한다. 히스패닉 계 미국인들은 5월 5일을 신코 데 메이요(Cinco de Mayo)라고 하여 길거리 장터와 다양한 행사를 통해 전통을 유지하고 있다. 미국 도시에는 다양한 민족 식당들이 성업하고 있다. 그 자신 아일랜드 이민의 손자였던 존 F. 케네디 대통령은 이러한 신
☞구의 융합에 대해 언급하면서 미국을 “평등한 입장에서 새로운 삶을 시작한 이민자들의 나라”로 지칭하고 “이것이 새로운 개척지로의 탐험을 두려워하지 않는, 오랜 전통의 선명한 기억을 갖춘 사람들의 국가인 미국의 비밀이다.”라고 결론 내렸다.