제2차 세계대전 (1941 ~ 1945)

General Eisenhower speaks with members of the 101st Airborne Division on the evening of 5 June 1944
General Eisenhower speaks with members of the 101st Airborne Division on the evening of 5 June 1944

루즈벨트 대통령의 2기 행정부가 제대로 자리를 잡기 전에, 그가 추진하던 국내 정책들은 대부분의 미국인들이 아직 실감하지 못하고 있던 새로운 위험으로 인하여 암울한 그림자가 드리워져 있었다. 일본, 이탈리아 및 독일 등에서 집권한 전제주의적인 정권들이 세계를 지배하려는 야욕을 가지고 있었던 것이다.

독일, 이탈리아 및 일본이 계속해서 다른 나라들을 침공하는 동안, 미국은 전쟁에 참전하고 있는 어떠한 국가도 미국의 지원을 기대할 수 없을 것이라는 중립주의를 선언했다. 1935년부터 1937년 사이에 통과된 중립법(Neutrality legislation)에 따라 교전 당사국 중 어떠한 국가와도 교역을 하거나 융자 해주는 것이 금지되었다. 1939년 유럽에서 전쟁이 발발했을 때에 미국 국민들이 보인 최초의 반응 역시 중립중의를 지켜야 한다는 것이었다.
1940년 프랑스가 독일에 점령되고 영국에 대한 공습이 계속되고 있는 상황에서, 미국 국내에서는 민주주의 국가들을 지원하자는 의견과 고립주의를 고수해야 한다는 주장 사이에 더욱 치열한 논쟁이 벌어졌다. 결국, 개입을 주장하는 쪽이 승리를 거두었다. 미국은 캐나다와 함께 상호방위위원회(Mutual Board of Defense)를 구성하는 한편, 남미 국가들과 공동 보조를 취하여 서반구에 위치한 국가들에게 공동의 방어를 계획하게 되었다. 의회는 표결을 통하여 재무장을 위하여 막대한 군비를 지출하기로 승인했으며 1941년 초에는 무기대여 정책(Lend-Lease Program)을 승인했다. 루즈벨트 대통령은 이 정책을 통하여 미국의 방위에 필수적이라고 생각되는 국가들(그 중에서도 특히 영국, 소련 및 중국 등)에 대해서도 무기와 장비를 제공할 수 있게 되었다. 다시 1940년 대통령 선거에 나선 루즈벨트는 다시 대통령에 당선됨으로써 미국 역사상 처음으로 3선 대통령이 되었다.

1941년 12월 7일, 일본군이 하와이의 진주만에 있던 미국의 태평양 함대에 기습 공격을 감행했다. 그 다음날인 12월 8일 미 의회는 일본에 선전포고를 선언했다. 그리고 3일 뒤에는 일본과 동맹 관계를 맺고 있던 독일과 이탈리아가 미국에 대하여 선전 포고를 하기에 이르렀다. 그러자 미국은 국민들과 모든 산업 생산력에 대한 전시동원령을 내리며 급속히 전시체제로 돌입하게 되었다. 농업, 제조업, 광산업, 무역, 노동, 투자, 통신 그리고 심지어는 교육과 문화적인 활동 등 모든 국민들의 활동은 어떠한 형태로든 정부의 통제를 받게 되었다. 1943년 말, 약 6천 5백 만 명의 민간인들이 군인으로 복무하거나 관련 방위 산업에 종사하게 되었다.
서방 연합군은 태평양 전선보다는 적들의 주력이 자리잡고 있는 유럽에 군사력을 집중해야 한다고 결정했다. 결국 1944년 6월 6일 디데이가 되자 연합군은 노르망디 상륙 작전을 감행했다. 8월 25일 파리가 해방된 데 이어서 1945년 2월과 3월에는 연합군이 독일로 진격해 들어갔다. 5월 7일 독일은 항복했다. 한편 태평양 전선의 전쟁은 독일이 항복한 이후에도 계속되었다. 결국 8월 6일 히로시마에 원자폭탄이 투하되었으며 8월 8일에는 다시 나가사키에도 원자폭탄이 투하되었다. 결국 8월 14일에 일본은 그 전인 7월 26일 포츠담 조약에서 연합국들이 결정한 내용을 그대로 따르겠다는 의사를 밝혔으며 1945년 9월 2일 공식적으로 항복을 선언했다.