전쟁, 번영 및 대광황 (1900년대부터 1929년까지)

Americans in the Champagne-Marne offensive, 1918.

미국 역사에 있어서 혁신주의 시대(Progressive Era)는 대략 1890년부터 시작하여 제1차 세계대전 발발 때까지 계속되었다. 19세기에 자본주의의 병폐가 나타나고 정치적인 부패가 기승을 부리자 그러한 문제를 해결하기 위하여 “혁신 운동(progressivism)”이라는 정치 개혁 운동이 나타났다. 당시의 거의 모든 유명 인사들은 개혁 운동과 어느 정도는 관계를 맺고 있었다. 혁신주의 운동의 목표는 민주주의의 신장, 사회 정의, 정직한 정부 구현, 기업에 대한 보다 효율적인 규제, 그리고 공공성의 회복 등이었다. 대체로 혁신주의자들은 정부의 역할을 확대하는 것이 미국 사회의 진보를 보장하고 미국 국민들의 복지 수준을 높일 수 있을 것이라고 믿었다. 1902년부터 1908년에 이르는 기간은 미국 역사상 가장 개혁 운동이 활발하게 이루어졌던 시기이다. 많은 주에서 국민들의 생활과 근로 환경을 개선하기 위하여 법령들을 제정했다. 예를 들어, 아동 노동과 관련하여 최저 연령을 높이고 야간 노동을 억제하는 한편 학업을 병행하도록 하는 등 법들을 강화하는 한편 새로운 법을 제정했다.

1914년 유럽에서 제1차 세계대전이 발발하자, 우드로 윌슨 대통령은 미국은 엄정 중립을 취한다는 정책을 발표했다. 1917년 1월 독일은 연합국들의 항구로 향하는 모든 선박에 대하여 무차별 잠수함 공격을 천명했다. 결국 5척의 미국 선반들이 독일군의 공격에 의하여 침몰되자, 미 의회는 1917년 4월 독일에 대하여 선전 포고를 하게 되었다. 1918년 11월 11일 제1차 세계대전은 휴전 협정이 체결되면서 막을 내리게 되었다. 당시 체결된 베르사이유 조약 내용에는 국제 연맹 창설이라는 윌슨 대통령의 구상이 들어 있었으나 미 의회는 베르사이유 조약을 비준하지 않았으며 미국은 국제연맹에 참가하지 못했다. 대다수의 미국 국민들은 조약이 부결된 것에 대하여 그다지 애석하게 생각하지는 않았다. 이제 미국인들은 국내 문제에 눈을 돌리게 되었고, 미국은 유럽의 정치적 변화에서 손을 떼게 되었다.
1920년대에 만들어진 변화는 여러 분야에 큰 영향을 미쳤다. 근로 시간은 그 전의 주당 60시간에서 48시간으로 줄어들었다. 처음으로 여가 시간 역시 노동만큼이나 중요하다는 것이 인정된 것이다. 그리고 미국의 예술과 문학에 있어서도 괄목할 만한 발전이 있었다. 기술은 크게 발전했고 자동차, 라디오 및 영화는 엄청난 인기를 누리게 되었다. 한편, 기업들의 수익이 치솟고 금리가 낮아지자 막대한 자금이 투자할 곳을 찾아 다니게 되었다. 그러나 막대한 자금이 주식 시장에 유입되어 무분별한 투기를 일삼게 되었다. 1929년 가을 뉴욕증권거래소는 과거 어느 때보다도 활황을 누리고 있었다. 그러나 1929년 10월 24일 암흑의 목요일(Black Thursday)이 되자 주식 시장은 붕괴되고 은행들은 문을 닫았다. 그 후 미국 경제는 1930년대 내내 극심한 경기 침체에서 벗어나지 못했다.

대기업들에게 있어서 1920년대는 황금기였다. 그러나 겉으로 보이는 화려한 이면에는 문제점들이 도사리고 있었던 것이다. 1920년대는 또한 금주령(prohibition) 및 갈등, 갱단, 그리고 범죄로 얼룩진 기간이었다. 1890년부터 1821년까지 약 30년간은 거의 1천 9백 만 명의 이민자들이 미국에 도착했다. 1921년에 의회는 처음으로 이민을 엄격히 규제하는 법안을 통과시켰다. 이들 이민자들 중 대다수는 이탈리아, 러시아, 폴란드, 그리스 및 발칸 반도에서 온 사람들이었다. 그 밖에도 일본, 캐나다 멕시코 등의 유럽 이외 지역의 국가들에서도 이민자들이 몰려 들기 시작했다.