21세기를 향하여

President Ronald Reagan speaking at a Rally for Senator Durenberger in Minneapolis, Minnesota, 1982.
President Ronald Reagan speaking at a Rally for Senator Durenberger in Minneapolis, Minnesota, 1982.

1980년대가 시작되기 몇 년 전이나 혹은 수 십 년 전부터 이미 시작되었던 미국 사회의 구조적인 변화는 1980년대가 되자 더욱 분명해졌다. 미국 사회의 인구 구성에 변화가 나타났을 뿐만 아니라 그 동안의 산업사회에서 가장 중요하게 인식 되던 직업과 기술에 있어서도 급격한 변화가 나타났다. 특히 서비스 업종의 급격한 증가는 누구도 부인할 수 없을 정도의 대세를 형성하게 되었다. 1965년 이루어진 이민 정책 개혁으로 인하여 미국의 이민 정책은 과거의 서유럽 중심에서 벗어나게 되었으며, 아시아 및 남미 지역으로부터 유입된 새로운 이민자들의 수가 급격히 늘어나게 되었다. 많은 미국인들은 1960년대와 70년대를 이끌어왔던 정치, 경제, 사회적 조류에 실망을 하는 분위기가 역력했다. 결국 1980년 지난 26년 동안 민주당이 장악해왔던 의회의 선거에서 공화당이 다수당을 차지하게 되었으며 공화당의 로널드 레이건 후보가 대통령으로 당선되었다.

레이건 행정부의 국내 정책 중 가장 중요한 정책 기조는 그 동안 연방 정부가 지나치게 비대해지고 연방 세금이 지나치게 높게 책정되어 있다는 점이었다. 외교 정책에 있어서 레이건 대통령은 미국의 보다 적극적인 역할을 추구하게 되었다. 소련과의 관계에 있어서, 레이건 대통령은 힘을 바탕으로 한 평화 노선을 천명했다. 레이건 대통령은 1기 행정부 시절, 국방비 지출을 크게 늘렸다. 1984년 재선에 성공한 레이건 대통령은 군축 문제에 관한 자신의 강경한 입장에서 다소 누그러진 태도를 보였다. 레이건 대통령의 재임중 초기에는 경기 침체 현상이 나타났으나, 1983년에 이르러 경제 상황은 호전되기 시작했다. 이 때부터 미국의 경제는 제2차 세계 대전 이후 가장 오랜 기간 동안 지속적인 경제 성장의 시기로 접어들었다.

1988년 레이건 대통령이 재임하던 8년 동안 계속 부통령 직을 수행했던 조지 부시 공화당 후보가 미국의 41대 대통령으로 당선되었다. 부시 대통령은 40년 동안의 냉전이 종식되고, 공산주의 제국이었던 소련이 붕괴되고 베를린 장벽이 무너지는 등 과거와는 전혀 다른 급격한 세계 정세의 변화에 직면했다. 이제 소련은 지구상에서 사라지고, 부시 대통령이 지지하고 있던 소련의 개혁적인 미하일 고르바초프 서기장은 사임했다. 부시 대통령은 이러한 민주주의의 진전을 환영하고는 있었지만, 구 공산주의 국가들 중 새롭게 탄생한 국가들에 대한 미국의 외교 정책에 있어서 견제 정책을 계속 주장했다. 한편, 부시 대통령의 외교 정책은 이라크의 사담 후세인 대통령이 쿠웨이트를 침공하고 사우디 아라비아까지 침공할 위협을 가하자 가장 큰 시험대에 오르게 되었다. 유엔 안전보장이사회는 이라크의 침공을 규탄하고 이라크에 대하여 광범위한 경제 제재 조치를 취하는 12개 결의안을 승인했다. 그리고 11월 29일에는 제12 결의안이 통과되면서 1991년 1월 15일까지 이라크가 쿠웨이트에서 철수하지 않을 경우, 유엔 회원국들의 무력 사용이 승인을 받았다. 결국 유엔이 정한 마감 시간이 지나고 나서 24시간이 채 지나기 전에 걸프 전이 발발했다. 미국, 영국, 이탈리아, 사우디 아라비아 및 쿠웨이트로 구성된 다국적군은 쿠웨이트 해방에 성공했다. 국내에서는 미국이 다시 경기 침체로 빠져 들면서 과거에 익숙했던 심각한 경제 문제에 다시 직면하게 되었다.

1992년 대통령 선거에서 미국의 유권자들은 민주당의 손을 들어 주었다. 그 결과 빌 클린턴 후보가 대통령이 되었으며 알 고어 상원의원은 부통령으로 당선되었다. 이들 두 사람은 미국의 정치에 있어서 새로운 세대의 출현을 극적으로 보여주었다. 12년 만에 처음으로 백악관과 의회를 모두 같은 당에서 장악하게 되었다. 그러나 그러한 정치적 지형은 그리 오래 지속되지 못했다. 1994년 공화당이 다시 상하 양원 선거에서 모두 승리를 거두었기 때문이다. 한편, 1998년 클린턴 대통령은 백악관의 젊은 여성 인턴 사원과 부적절한 관계를 가졌다는 의혹을 둘러 싼 문제들로 인하여 미국 대통령으로서는 두 번째로 하원에 의하여 탄핵을 받게 되었다. 그러나 상원의 심리를 거쳐 결국 그가 받고 있던 혐의에 대하여 무혐의 판정을 받게 되었다.