서문

Christopher Columbus is depicted landing in the West Indies, on an island that the natives called Guanahani and he named San Salvador, on October 12, 1492. He raises the royal banner, claiming the land for his Spanish patrons, and stands bareheaded, with his hat at his feet, in honor of the sacredness of the event. The captains of the Niña and Pinta follow, carrying the banner of Ferdinand and Isabella. The crew displays a range of emotions, some searching for gold in the sand. Natives watch from behind a tree. John Vanderlyn (1775-1852) had studied with Gilbert Stuart and was the first American painter to be trained in Paris, where he worked on this canvas for ten years with the help of assistants.
Landing of Columbus

역사는 우리가 역사적 사실을 발굴하고, 그러한 사실을 해석하며 통합하여 이해할 때에만 비로소 존재하게 된다. 그러한 과정을 거쳐 과거는 다시 살아나게 된다. 아니 좀 더 정확하게 말한다면, 그럴 때에만 과거는 원래 가지고 있던 자체의 모습, 즉 현재의 일부로서의 과거의 모습을 드러내게 되는 것이다.
-프레데릭 W. 터너 3세, 1971년

역사는 인류의 과거를 탐구하는 학문이다. 역사학자들은 특정한 시대와 장소에 발생한 상황들이나 사건들에 대한 기록을 연구한다. 미국은 한편으로는 신생 국가이면서 또 한편으로는 오랜 역사를 가지고 있다는 양면성을 가지고 있다. 미 대륙에 최초로 정착한 사람들, 즉 아시아에서 건너 온 수렵인들이나 유목민들은 약 30,000년 전에 이미 북미 지역에 살고 있었다. 그러나 미국은 1776년 독립을 선언하면서 비로소 국가의 형태를 갖추게 되었다. 미국의 역사는 함께 미합중국이라는 역사를 만들어온 다양한 인종적 집단의 역사이다. 1492년 유럽인들이 처음 미 대륙에 상륙한 이후, 많은 국가에서 수많은 이주민들이 미국으로 건너왔으며, 그들은 미국에서 새로운 삶의 터전을 마련하게 되었다.