변화의 시대 (1960년부터 1980년까지)

Astronaut Buzz Aldrin, lunar module pilot of the first lunar landing mission, poses for a photograph beside the deployed United States flag during an Apollo 11 Extravehicular Activity (EVA) on the lunar surface.
Astronaut Buzz Aldrin, lunar module pilot of the first lunar landing mission, poses for a photograph beside the deployed United States flag during an Apollo 11 Extravehicular Activity (EVA) on the lunar surface.

1960년이 되자 연방 정부는 더욱 강력한 힘을 발휘할 수 있게 되었다. 연방 정부에서 고용하는 공무원들의 수도 1950년대는 2백 5십 만 선에서 유지되었다. 또한 연방 정부의 지출 역시 1960년대에는 1천5백 억 달러를 넘어서게 되었다. 대부분의 미국 국민들은 정부의 역할이 확대되는 것에는 찬성하고 있었다. 그러나 정부의 역할이 어느 정도까지 확대되어야 할 것인지에 대해서는 이견이 존재하고 있었던 것이 사실이다. 1960년 존 F 케네디 대통령이 새로운 미국의 대통령으로 선출되었다. 당시 43세의 젊은 대통령이었던 그는 미국 역사상 최연소 대통령이 되었다. 케네디 대통령은 경제적인 혜택을 모든 국민들에게 확대하여 제공할 수 있도록 강력한 리더십을 발휘하려고 했다. 그러나 근소한 표차로 당선되었다는 정치적인 한계로 인하여 그가 추진하고자 했던 정책은 여러 가지 한계에 부딪칠 수 밖에 없었다.

1962년 10월 케네디 대통령은 쿠바 미사일 위기를 맞이하게 되었다. 이 사건은 냉전 시대에 있어서 가장 극적인 위기였다. 소련이 핵미사일들을 쿠바에 배치하자 케네디 대통령은 해상 봉쇄 명령을 내려 소련의 선박들이 쿠바에 추가로 미사일을 수송하는 것을 막았으며 공식적으로 소련측에게 핵미사일들을 철거하라고 요구했다. 며칠 동안 극도의 긴장 상태가 계속되다가 결국 소련은 한 발 물러섰다. 한편 우주 공간 역시 소련이 1957년 먼저 스푸트닉 호를 발사하고 나서 양국간의 치열한 경쟁의 각축장이 되었다. 1961년 4월 미국은 처음으로 우주비행사를 지구 궤도에 올려 놓는 등 여러 차례 소련과의 우주 경쟁에서 승리를 맛보았다. 케네디 대통령은 국민들에게 1960년대가 끝나기 전에 미국인이 달 표면을 걸을 수 있도록 만들겠다고 약속했다. 결국 1969년 7월 닐 암스트롱은 인류 최초로 달 표면을 걸었다.

그러나 1963년에 암살당한 케네디 대통령은 애석하게도 그 장면을 직접 보지 못했다. 그 후 후임 대통령으로 취임한 린든 존슨 대통령은 당초 케네디 대통령의 정치적 구상 중 일부를 법제화했으며 “위대한 사회(Great Society)”라고 자신이 지칭한 사회 개혁 프로그램을 마련했다. 한편 평등권을 획득하려는 흑인들의 투쟁은 1960년대 중반에 들어 절정에 달했다. 비록 민권법이 통과는 되었지만, 일부 흑인들은 변화의 속도에 불만을 가지게 되었다. 그 결과 개혁을 요구하는 강경한 목소리와 함께 폭력을 행사하는 경우가 나타나기도 했다. 흑인 지도자들이 마틴 루터 킹 목사의 비폭력 운동을 비판하면서 여러 도시에서 소요 사태가 일어났다. 1968년 킹 목사의 암살은 전국적으로 약 100여 개의 도시에서 인종 폭동이 일어나는 불씨가 되었다.

존슨 대통령이 재임하고 있던 6년 동안, 미군의 베트남 참전은 점차 수렁으로 빠지게 되었다. 당시 정치인들은 베트남 참전이 전세계에 공산주의가 확산되는 것을 막기 위하여 불가피한 조치라고 생각하는 경향이 있었던 것이 사실이지만, 시민들 사이에서는 미국의 베트남 참전에 대하여 회의적인 시각을 가지는 사람들이 점점 늘어났다. 그 결과 대학가에서는 미국의 베트남 참전을 반대하는 시위가 연일 이어졌다.

존슨 대통령은 자신의 지지도가 계속 떨어지자, 재선을 위한 대통령 선거에 출마하지 않기로 결정했다. 결국 1968년 리처드 닉슨이 대통령으로 당선되었다. 닉슨 대통령은 북 베트남과 평화 협정을 비롯하여 여러 가지 외교적 문제 해결을 위한 협상을 벌였다. 닉슨 대통령은 또한 중화인민공화국과 국교를 수교하고 소련과도 화해하는 데탕트 정책을 추구했다. 그러나 1974년 닉슨 대통령은 워터게이트 사건에 백악관이 관련되어 있다는 사실 때문에 의회에서 자신을 탄핵할 것이라는 사실이 명백해지자 대통령직을 사임했다.

본 자료는 국무부 산하 미국공보처(IIP) 및 기타 미국 정부 자료에서 발췌한 것이다.