서문

미국은 50개 주의 연방체이며 연방정부의 수도인 콜롬비아 특별구가 있다. 헌법은 연방정부의 구성을 규정하고 그 권한과 역할을 상술하며 연방정부와 각 주정부와의 관계를 정의한다. 권한은 연방정부와 주(지방)정부 사이에 분담되어 있다. 각 주에는 군(郡), 타운십(郡區), 도시와 마을이 있고 각각은 고유의 선출된 정부를 갖고있다.

미합중국 정부의 권한과 역할은 입법, 사법, 행정 등 삼권분립의 원칙에 근거한다. 헌법 제1조는 입법부에 관해 규정하고 의회에 입법권을 부여하는 내용을 담고 있다. 제2조는 대통령의 권한을 규정하고 있다. 제3조는 대법원과 의회가 설립 필요성이 있다고 보는 하급법원에 사법권을 부여한다. 이른바 “권력의 분산” 제도는 각 부에 독자적인 운영권을 보장하지만 “견제와 균형”의 원리에 따라 권력의 집중을 방지하고 국민의 권리와 자유를 보호하고 있다. 가령 대통령은 의회가 승인한 법안을 거부할 수 있고 연방법관에 복무할 개개인을 지명한다. 대법원은 의회가 제정한 법안이나 대통령이 승인한 법안에 대해 위헌결정을 내릴 수 있다. 한편 의회는 대통령이나 연방법관과 판사를 탄핵할 수도 있다.